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O Buddhismo é dividido em várias linhagens, conhecidas como Tradições Budistas ou Escolas Budistas. Elas se formaram à medida que, após a morte do Buda, seus Ensinamentos continuaram sendo estudados e interpretados, gerando divergências. A partir do apego às suas próprias interpretações do Ensinamento Original do Buddha, os monges foram sub-dividindo a Sangha (Comunidade Monástica) em várias Escolas.
Sendo a menos conhecida das Tradições Budistas, a Escola THERAVADA ou STHAVIRAVADA (em Sânscrito) – “Ensinamento dos Anciãos”, referindo-se aos monges que conviveram diretamente com o Buddha – é descendente da Escola Vibhajjavāda e considerada por todos os budistas e historiadores como a mais antiga e original forma de Buddhismo.
Todas as demais correntes do pensamento budista original desapareceram ou deram origem às atuais Tradições do Buddhismo MAHAYANA (“grande veículo de transmissão”), que atualmente engloba também o Budismo Tibetano, antes considerado como uma Tradição independente, sob o nome de VAJRAYANA (“veículo do diamante”).
Durante muito tempo houve um grande preconceito quanto ao Budismo Theravada, pois as novas correntes de pensamento buddhista acreditaram que o Voto do Bodhisattva, através do qual o praticante deve primeiro salvar a todos os seres e, só então, alcançar a própria Iluminação é o modo correto de praticar o Buddhismo. Visto que o Budismo Theravada afirma que cada um deve cuidar de sua própria Iluminação e, através de seu exemplo ser ou não imitado pelos outros seres, esta instrução dada pelo próprio Buddha foi considerada egoísta, individualista e indiferente ao sofrimento dos outros seres e, injustamente, a Tradição Theravada foi rotulada com o nome pejorativo de BUDISMO HINAYANA (“veículo INFERIOR de transmissão”), enquanto que os discriminadores que criaram este termo se auto-entitularam como BUDISMO MAHAYANA (“veículo GRANDIOSO ou SUPERIOR de transmissão”). Felizmente, após muito tempo levando a má fama de egoísta, o erro de chamar o Ensinamento Original do Buddha de INFERIOR foi reparado, publicamente reconhecido e, com a abolição do termo Hinayana, a Tradição Budista Original passou a se chamar apenas THERAVADA ou STHAVIRAVADA, convivendo em (relativa) harmonia com as Tradições Mahayana.
A Tradição de Budismo Theravada usa a Coletânea de Escrituras Originais chamadas de Cânone Páli (o idioma que o Buddha falava), enquanto que as Tradições Mahayana usam diferentes versões (sânscrito, chinês, tibetano etc.), formando o Cânone Mahayana dos Ensinamentos do Buddha.

सुनन्थो भिक्षु
Rev. SUNANTHÔ BHIKSHÚ